Simon Johnson是麻省理工学院斯隆管理学院Ronald A. Kurtz创业教授。

以下文章最初出现在共识杂志上,专门分发给CoinDesk的共识2019年活动的参与者。


比特币作为一种技术的前景和潜力经常用平台来描述。除了比特币的无权区块链之外,论证说,可以建立各种各样的东西来减少可信中介的权力和利润。如果你害怕和怨恨垄断,特别是那些随着数字时代的进步而变得更加讨厌的人,这是一个诱人的未来。

它也可能是一种幻觉。到目前为止,用例不仅相当有限,而且越来越多的实施- 经过仔细检查- 变成了“许可”的区块链,这实际上是由受信任中介控制的某种形式的相对集中的共享数据库。

对于诸如组织供应链或清算金融交易等活动,术语和修辞可能已经改变,但现实看起来与比特币发明之前的现实非常相似。比特币的到来以及它模糊代表的破坏性潜力似乎促使各行业探索旧式的分布式数据库技术。但这不是一场革命。

比特币会对社会产生比这更有意义的影响吗?

在我们更深入地思考之前,让我们停下来思考一下已经存在的东西。事实证明,比特币是一种非常强大的支付方式。它也是一个有价值的存储,尽管它是一个非常不稳定的存储。当然,比特币也产生了各种其他加密货币,从合理的主张到完全没有吸引力。

在推测比特币及其模仿者是否可以超越这些适度的开端时,一个重要的历史类比是有用的:英国铁路的发展。一些最初的铁路是高利润的(例如,利物浦 – 曼彻斯特线),其他铁路是工程奇迹(大西洋),但在各方面都不太成功。他们中的许多人更加单调乏味。在被称为“规范战争”的过程中存在过度竞争,以及投机和大量直接欺诈的疯狂时刻。这是第一次大资本主义的繁荣,它为其后的其他一切奠定了基调。

中断案例研究

铁路真正做到了什么?有三个主要影响,一些但并非所有影响在开始时都是明确的。

首先,铁路打破了运河对重型货物运输的控制。 Turnpikes或收费公路对于小规模的乘客运动来说是好的,但任何更重的都需要通过驳船。毫不奇怪,运河所有者普遍反对铁路发展,产生多年来的战斗。对于了解煤炭和其他贸易商品定价中​​​​的运输元素的每个人来说,这场激烈的争斗是显而易见的。

其次,铁路鼓励人们出行。通过铁路旅行的人数,例如利物浦和曼彻斯特之间的人数,很快就超过了那些勇敢地乘坐驿马车的人数。

第三,铁路创造了新的就业机会,但也摧毁了生计。那些跑步并从转弯中获益的人表现不佳。几十年来,铁路在就业方面是一个净积极因素 – 包括许多相对高薪的职业(尽管其他工作绝对是危险的,并且任何合理的指标都不足)。经济和社会影响的规模和范围令人印象深刻 – 对大多数人来说可能是一个惊喜。

大多数运河最终都倒闭了,但令人吃惊的是需要多长时间。一些水道至少在十九世纪末之前仍然具有经济可行性 – 大约在铁路概念验证完全建立60年后 – 即使运河所有者没有做任何新的或聪明的事情来确保他们的生存。

运河是运河;没有太多可以做的投资或升级这种物理基础设施。道路两侧的反应完全不同。

随着时间的推移,路面改善了很多。而引起汽车的内燃机被证明是一种技术转变,就像将蒸汽机放在轮子上一样深刻。铁路公司股票的所有者发现,没有什么能够永远持续下去。

把所有这些都拿回比特币并假设只有窄版本存活 – 仅仅是支付系统。对于所有形式的财务守门人来说,这仍然是一个主要的潜在竞争威胁,但只有比特币能够在其他数字支付手段中胜过竞争对手。这个领域的各种公司都在努力建设铁路 – 一些专注于功能,另一些专注于更优雅的解决方案。

但对于客户来说,它只是以最低的成本从A到B最快。

你真的不在乎Venmo是如何工作的,或者当你在驾驶室中使用Apple Pay或从PayPal收到确认时,或者甚至你的信用卡如何在外国芯片和PIN标志系统中工作时会发生什么。你所关心的只是:你知道价格会是多少吗?你能否以收款人和你都能接受的方式解决。各种实体在该支付系统中都存在风险,但不是您 – 至少不会给您带来任何担忧。

比特币的机会在于它如何能够为人们提供更加无缝,低成本的数字交易。 (我不认为比特币是现金的竞争对手,它会在各种社会中上升或下降,这取决于人们是否喜欢立即进行匿名解决 – 以及他们如何随身携带具有该特征的物理束。)

我们选择有效的

这将如何摆脱?让我们从大西部铁路建设者Isambard Kingdom Brunel那里吸取教训。令人印象深刻的工程设计很好,但互操作性胜过它。

布鲁内尔的铁路比其他大多数英国铁路的轨距更宽,但它最终被迫采用那些标准轨距与其他线路连接。最后,网络效应占主导地位 – 我们会更频繁地在更多地方工作。

比特币可能有助于激发铁路时代,但不能保证会赢。事实上,目前看起来更像Great Western – 完成工作,但在一个小型用户社区以相对较高的成本,并且具有只能被视为奇怪的功能。

(Great Western行动中最奇怪的部分是一个长达一个世纪的合同(!),要求所有伦敦- 布里斯托尔列车停在斯温顿,那里有专门的茶点供应商。加密开发人员的教训:长确认时间和交易费用不稳定的峰值对某些工程师来说似乎很有吸引力;对于普通客户来说这些令人沮丧。)

比特币仍然可以赢得竞争,以提供更好,更便宜,更可靠的支付。例如,Bakkt承诺的最近步骤可以被认为是令人鼓舞的,如果他们将比特币更接近于主流商业(例如,星巴克)。每当我从麻省理工学院的一位同事那里听到闪电网络的消息时,我也觉得该系统朝着低成本,点对点付款的方向发展。

不过,请记住,铁路客户并不关心铁路是否会加强或破坏现有土地所有者或改变权力结构。同样,特定中介机构是上升还是下降通常是一种漠不关心的问题。

重要的是:火车是否按时运行,购买机票需要多少钱?

锅炉房图片来自Shutterstock

                    

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